L'histoire des Chutes Victoria


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Un cadeau somptueux à la reine Victoria


Ces chutes spectaculaires ont été découvertes en 1855 par l’explorateur écossais, David Livingstone. Le Dr. Livingstone essayait de trouver une route vers la côte Est du continent africain. En voyageant vers le Sud-Est de Luanda à Sesheke, il découvrit ces chutes d’eau extraordinaires et les nomma les chutes Victoria, en l’honneur de la reine Victoria. Livingstone fut initialement conduit aux chutes en pirogue par le peuple Makalolo. L’immense rideau d’eau que forment les chutes Victoria est désigné par les locaux comme Mosi-oa-Tunya ou la «fumée qui gronde».

"La fumée qui gronde"
Une fois que le témoignage de Livingstone sur les chutes Victoria Falls eut traversé les frontières, elles commencèrent à attirer des commerçants et des hommes d’affaires anglophones. Une colonie rustique fut établie sur ce qui est maintenant la rive zambienne, et devint à l’époque la ville d’origine des chutes Victoria, Old Drift. Le nombre de visiteurs étrangers augmenta alors régulièrement et des gens n’hésitaient pas à venir à pied, à cheval ou en chariot depuis la région du Transvaal en Afrique du Sud, afin de voir les chutes. Le paludisme commença alors à faire sentir ses effets sur la colonie et au tournant du siècle, la ville d’Old Drift fut déplacée vers le site actuel de la ville de Livingstone en Zambie.
 
Dr Livingstone, je présume..
Au cours des quatorze années qui ont suivi la «découverte» des chutes Victoria, Livingstone a survécu à des expériences dangereuses pendant ses explorations, dont une attaque par un lion après laquelle il perdit l’usage de l’un de ses bras. Livingstone coupa le contact avec le monde extérieur pendant une période de quatre ans, ce qui souleva beaucoup d’inquiétudes sur son bien-être. Le New York Herald décida alors d’envoyer Henry Stanley pour tenter de le retrouver. Stanley atteignit son objectif le 10 novembre 1871 en dénichant l’explorateur dans un village africain et en prononçant ces mots immortels : «Dr. Livingstone, je présume...» 
Les deux hommes se lièrent d’amitié jusqu’à ce que Stanley retourna en Angleterre en 1872, ayant échoué à convaincre l’aventurier intrépide de l’accompagner. Dr. David Livingstone décéda le 1er mai 1873 à l’âge de 60 ans après avoir parcouru quelques 50.000 kilomètres en Afrique et apporté une contribution considérable sur l’exploration de l’une des parties les moins connues de la planète. Il est devenu une figure légendaire d’Afrique australe et d’Afrique centrale.
 
Le pont des Chutes Victoria
Le pont des chutes Victoria a été construit en 1905 pour relier ce que sont aujourd’hui le Zimbabwe et la Zambie. L’idée du pont fut une idée de l’excentrique Cecil John Rhodes qui voulait que les embruns des chutes recouvrent les wagons du train! Malheureusement il est mort avant que le pont ne soit achevé. Le pont fut conçu par Sir Ralph Freeman qui conçu également le pont du port de Sydney.
Construit en acier, le pont a une longueur de 198 mètres, avec une arche principale de 156,50 mètres, et une hauteur de 128 mètres au-dessus de la vallée des chutes. Le pont peut supporter des voitures, des trains, des piétons mais son usage a récemment été limité. Il accueille aujourd’hui le célèbre Shearwater Bungi Jump, un saut à l’élastique de 111 mètres!
Le chemin de fer a encouragé l’afflux de touristes aux chutes et le fameux Hôtel Victoria Falls a été construit en 1906. Quelques 66 ans plus tard, le village de Victoria Falls a obtenu le statut de ville. Le musée du chemin de fer près des chutes est une bonne source d’information pour les amateurs.
 
Patrimoine mondial
Les chutes Victoria ont été inscrites en 1989 au patrimoine mondial comme les cascades les plus spectaculaires du monde. Quand la rivière est en crue, elles forment le plus grand rideau d’eau de la planète. La forêt tropicale des environs a été transformée en Parc National et fait partie de l’un des quatre sites zimbabween répertoriés au patrimoine mondial.
 

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